Una vacuna para prevenir la Covid-19 es, probablemente, la mayor esperanza para terminar con la pandemia.

Actualmente, no existe una inoculación para prevenir la infección del virus SARS-CoV-2, pero los investigadores, entre ellos los médicos y los científicos de la Clínica Mayo entraron a la carrera para crear una.

Investigación sobre la vacuna

Los coronavirus pertenecen a una familia de patógenos que causan enfermedades tales como el resfriado común, el síndrome respiratorio agudo grave (SARS) y el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS).

La Covid-19 es causada por un virus que está estrechamente relacionado con aquel que causa el SARS. Por ese motivo los científicos llaman al nuevo virus SARS-CoV-2.

Si bien el desarrollo de una vacuna puede tardar años, los investigadores no iniciaron de cero en lo que respecta al desarrollo de la vacuna contra la COVID-19.

Investigaciones anteriores sobre las vacunas contra el síndrome respiratorio agudo grave y el síndrome respiratorio de Oriente Medio identificaron posibles enfoques.

Los coronavirus tienen una estructura tipo espiga en su superficie, llamada proteína S. Las espigas generan la apariencia de corona que le da el nombre a los virus.

La proteína S se adhiere a la superficie de las células humanas. Una vacuna que atacase esta proteína evitaría que esta se uniera con las células humanas y el virus no podría reproducirse.

Alexandra Koch en Pixabay
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Los desafíos de la vacuna contra el coronavirus

Las investigaciones previas sobre las vacunas contra los coronavirus también identificaron ciertos desafíos al momento de desarrollar una vacuna contra la Covid-19. A continuación una selección:

Garantizar la seguridad de la vacuna

Un gran número de vacunas contra el síndrome respiratorio agudo grave se ha probado en animales.

La mayoría de las vacunas mejoró la capacidad de supervivencia de los animales, pero no evitó la infección.

Algunas vacunas también causaron complicaciones, como daño en los pulmones. Una vacuna contra la Covid-19 requerirá pruebas meticulosas para garantizar que sea segura para los seres humanos.

Brindar protección a largo plazo

Después de haber tenido algún tipo de coronavirus, es posible que, pasados algunos meses o años, la persona contraiga una nueva infección con el mismo virus.

No obstante, esta es con frecuencia leve y solo le sucede a una fracción de la población.

Una vacuna eficaz contra la Covid-19 deberá proteger a las personas contra la infección a largo plazo.

Proteger a las personas mayores

Las personas mayores de 50 años corren un mayor riesgo de contraer Covid-19 grave.

Pero las personas mayores usualmente no responden a las vacunas tan bien como lo hacen las personas más jóvenes.

Así, una vacuna ideal contra la enfermedad debería funcionar bien en este grupo de edad.

Pearson0612 en Pixabay
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Caminos

Actualmente, las autoridades de la salud a nivel global y los desarrolladores de vacunas se están asociando para fomentar la tecnología necesaria para producir vacunas.

Anteriormente, se han utilizado algunos enfoques para crear vacunas, pero otros son, aún, bastante nuevos.

Vacunas con virus vivos atenuados

Las vacunas con virus vivos atenuados utilizan una forma debilitada (atenuada) del germenque causa la enfermedad.

Este tipo de vacuna genera una respuesta inmunitaria sin causar la enfermedad.

Las vacunas con virus vivos atenuados se utilizan para proteger contra el sarampión, las paperas, la rubéola, la viruela y la varicela.

En consecuencia, las infraestructuras existentes están preparadas para desarrollar este tipo de vacunas.

Sin embargo, las vacunas con virus vivos atenuados necesitan, por lo general, pruebas de seguridad exhaustivas.

Algunos virus vivos pueden transmitirse a una persona que no esté inmunizada, esto implica una preocupación para las personas que tienen un sistema inmunitario debilitado.

*El término atenuado significa que la capacidad de la vacuna para causar la enfermedad ha sido reducida.

Vacunas inactivadas

Las vacunas inactivadas utilizan una versión muerta (inactiva) del germen que causa la enfermedad.

Este tipo de vacuna genera una respuesta inmunitaria pero no causa la infección.

Las vacunas inactivadas se utilizan para prevenir la gripe, la hepatitis A y la rabia.

Sin embargo, las vacunas inactivadas podrían brindar una protección menor que la que brindan las vacunas con virus vivos atenuados.

Este tipo de vacuna requiere, por lo general, la administración de múltiples dosis seguidas de dosis de refuerzo para brindar una inmunidad a largo plazo.

La producción de este tipo de vacuna requeriría la manipulación de grandes cantidades del virus infeccioso.

Vacunas modificadas genéticamente

Este tipo de vacuna utiliza ARN o ADN genéticamente modificado cuyas instrucciones son las de generar copias de la proteína S. Estas copias generan una respuesta inmunitaria al virus.

Con este enfoque no se necesita manipular ningún virus infeccioso.

Si bien se está trabajando en las vacunas modificadas genéticamente, ninguna ha sido autorizada para que se use en seres humanos.

Succo en Pixabay
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Los tiempos de desarrollo de la vacuna

El desarrollo de las vacunas puede demandar años. Esto es particularmente cierto cuando estas involucran nuevas tecnologías cuya seguridad no se ha probado o no se han adaptado para la producción masiva.

¿Por qué demanda tanto tiempo? En primer lugar, una vacuna se prueba en animales para verificar si funciona y si es segura.

Esta prueba debe cumplimentar pautas de laboratorio estrictas y, generalmente, demanda entre tres y seis meses.

La fabricación de vacunas también debe pasar prácticas de seguridad y calidad.

Después sigue la prueba en seres humanos. Los ensayos clínicos en fase I a pequeña escala evalúan la seguridad de la vacuna aplicada en seres humanos.

Durante la fase II se establece la formulación y las dosis de la vacuna para comprobar su efectividad.

Finalmente, durante la fase III, la seguridad y la eficacia de la vacuna deben demostrarse en un grupo de personas más grande.

Debido a la gravedad de la pandemia ocasionada por la Covid-19, los reguladores de vacunas podrían acelerar algunos de estos pasos.

Pero es poco probable que la vacuna en cuestión esté disponible antes de los seis meses después del comienzo de los ensayos clínicos.

De forma realista, se necesitarán entre 12 y 18 meses o más para desarrollar una vacuna y probarla en ensayos clínicos con seres humanos.

Y aún no sabemos si es posible desarrollar una vacuna eficaz contra este virus.

Miroslava Chrienova en Pixabay
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Eventual aprobación

Si se aprueba una vacuna, se necesitará tiempo para producirla, distribuirla y administrarla a la población mundial.

Dado que las personas no tienen inmunidad contra el virus de la Covid-19 es probable que la vacunación deba llevarse a cabo dos veces, con un intervalo de entre tres y cuatro semanas.

Así, las personas comenzarían a generar inmunidad contra el virus entre una y dos semanas después de la segunda vacunación. Aún queda mucho trabajo por delante.

Gerd Altmann en Pixabay
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